Het kanaal in Hansweert

build a canal

Het is niet altijd even simpel geweest om het handelsleven vanaf de Westerschelde naar de Oosterschelde op een effectieve manier te regelen. Tot de 15e eeuw was de Oosterschelde van het grootste belang voor het Antwerpse handelsleven voor een verbinding naar zee. Daarna werd deze rol overgenomen door de Westerschelde, maar ook de verbinding met de Rijn steeg in waarde. Doordat de ingang hiervan stilletjes aan begon te verzanden werd het echter steeds moeilijker voor handelsschepen om er langs te varen. Onder het bewind van Napoleon werd Antwerpen als de belangrijkste noordelijke haven benoemd. Om de grootstad van deze positie te blijven verzekeren, ontstond voor de eerste keer het idee om een kanaal dwars door Zuid-Beveland aan te leggen.
Door de historische mijlpalen van het begin van het Koninkrijk der Nederlanden en de afscheidingsstrijd met Belgiƫ werd dit plan voorlopig uitgesteld. Niet voor lang, want na drie jaren noeste arbeid kon dit lang geplande kanaal in 1866 eindelijk in gebruik worden genomen. Vooral de invloed van het kanaal op het kleine dorp Hansweert was drastisch. De arbeidsgelegenheid ging de hoogte in en het veranderde in een vrijdenkende gemeente met nieuwe voorzieningen. Daardoor was het verschil met de omliggende dorpen algauw onmiskenbaar. Het kanaal loopt van het noordelijke Wemeldinge naar het zuidelijke Hansweert. Deze antropogene handelsweg is 9 kilometer lang en was in de 20ste eeuw een van de drukst bevaren kanalen in Europa. Het belang liep langzaamaan af met de komst van het Schelde-Rijnkanaal. Toch blijkt het een mooi een liedje dat blijft duren want in 1976 werd besloten dat het kanaal gemoderniseerd zou worden. Hierbij werden nieuwe spoor- en verkeersbruggen gebouwd, en werd er in Hansweert een nieuw sluizencomplex aangelegd met twee sluiskolken. De sluizen hebben roldeuren. Over het Kanaal door Zuid-Beveland liggen drie basculebruggen. Twee van deze bruggen worden Vakebruggen genoemd en de brug van de N670 heet de Postbrug.